航空母艦から無人機の発進に成功した米海軍は航空史に1ページを加えました

U.S. Navy Makes Aviation History With Carrier Drone Launch

By Reuters
aviationweek.com May 14, 2013
Credit: US Navy

米海軍が5月14日に航空史を書き換えた。無人ジェット機を航空母艦から発進させることに成功し、今後の無人機の軍事利用に大きな一歩となった。中国やイランなどを意識していることは間違いない。
  1. X-47Bステルス無人機はUSSジョージH.W.ブッシュからヴァージニア沖合いで発艦し、メリーランド州の海軍基地に予定通り着陸した。
  2. 「5月14日は記念日になった」と大西洋海軍航空部隊司令官テッド・ブランチ少将Rear Admiral Ted Branchはコメント。「従来の海軍航空兵力に一線を画す出来事がX-47Bの発艦で実現した」
  3. 同 機はステルス性に加えF-35の二倍近い航続距離を有し、今後登場する無人機とともに中国やイランが開発中の中距離対艦ミサイルへ有効な対抗手段になりう る、と国防アナリストたちはみている。ミサイルに加え接近阻止領域拒否構想により米海軍空母部隊は海岸線近くで作戦できなくなる状況の可能性があり、有人 機は空中給油ないとミッションが実施できなくなり、それだけ脆弱性が生まれる。
  4. そこで2,000海里の飛行距離があるX-47のような無人機があれば海軍は長距離攻撃・偵察能力を発揮できる。
  5. 「戦略上大きな意味が出てきます」と見るのは戦略国際研究所の上級国防アナリストのアンソニー・コーズマンAnthony Cordesman, a senior defense analyst at the Center for Strategic and International Studiesで、同機は「真の意味での長距離ステルス航空機システムだ」とする。
  6. 「太平洋への再バランスが進む中で海軍はこれまで以上の航続距離を求めています」と見るのはランド研究所主任研究員ブリン・アルカイアBrien Alkire, a senior researcher at RAND’s Project Air Forceだ。「無人機システムなら実現できることで、今後は十分なスタンドオフ距離から作戦が実施できることになります」
  7. 今回のX-47Bはノースロップ・グラマンが製作した2機のひとつで、精密誘導爆弾2発が搭載できる。火曜日は通常の有人機と同様に空母のカタパルトから発艦した。
  8. 2週間の艦上テストに続き着艦テストを実施する予定で、同機のテイルフックが甲板上のワイヤーを捕らえ、減速し艦上で停止させる。
  9. 発艦は大きな一歩となったが、国防アナリスト陣は次の段階として、海軍がX-47Bの実証内容から作戦用の無人機を開発するのを注目している。
  10. 「X-47Bはすごい」と戦略予算評価センターシンクタンクのマーク・ガンジンガー国防アナリストMark Gunzinger, a defense analyst at the Center for Strategic and Budgetary Assessmentsは言う。「無人艦載航空機へ一歩踏み出しました。でも本当にすごいことはこれからでしょう。この性能を作戦で使いこなせるかが課題でしょうね」
  11. 今後登場する無人機には全範囲周波数帯で有効なステルス性能full-spectrum broadband stealthが加わり、レーダー探知を逃れるはず、とアナリスト陣は見る。ステルス性能が無人機の最大の防御手段だ。
  12. 米軍の無人機にはアフガニスタンやパキスタンの辺境地帯に投入されているプレデターやリーパーがあるが、敵の防空体制突破に有効ではなくステルス性もない。
  13. 空母運用で長距離、全天候飛行可能な機体として設計されたX-47Bは大幅な自律飛行が可能となっており、遠隔操縦されている現在の無人機とは一線を画す存在だ。
  14. このことが米軍が無人機の作戦利用に過度に依存しているのではないか、自律的なロボットの利用が今後拡大するとの懸念を生んでいる。
  15. すでに人権団体Human Rights Watchが「殺人ロボット」へ反対姿勢を示す報告書の中でX-47Bは完全自律型兵器開発への一歩との見解を示している。
  16. 今後開発する機体は無人艦載航空偵察攻撃システムUnmanned Carrier Launched Airborne Surveillance and Strike System (UCLASS)の名称でX-47Bの知見をもとにした作戦用の機体となる。
今月中にも海軍から設計提案の初期内容の要求が出ると見られ、ロッキード・マーティンボーイングジェネラルアトミックスも参入するだろう。■

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